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黃畢誠:政治系美國博士班申請經驗分享

 

申請背景簡介

 

Program Ph.D. in Political Science, Fall 2014
Admission University of Virginia, Department of Politics (5-year full tuition and stipend)
Rejection Harvard, UC-Berkeley, Cornell, MIT,
Princeton, Columbia, UChicago, Ohio State, Northwestern,
Yale, UW-Seattle, Georgetown, GWU
Waitlist SIS, American University (rejected)
Academic Background 2007-12  政大外交系學士 GPA 3.69/4.00
2010-11  American University  GPA 3.55/4.00
2012-13  台大政治所碩士班 GPA 4.17/4.30
Test Score GRE V163-Q168 AWA 4.0 (2013/05)
TOEFL 118 R30-L29-S29-W30 (2013/06)
Publication
Academic Working Experience 2011 政大外交系國際公法課程助理
2011 政大外交所國際法院成案課程助理
2011-12 政大國關中心  國科會助理
2012-13 中研院人社中心   國科會助理
2012 台大政治系中華民國憲法課程助理、台大政治所教授  研究與行政助理
Academic Training 2012 中研院政治所計量方法研習營
Honors 2012傑賽普國際模擬法庭辯論比賽 Taiwan Round  團體第三名,個人最佳辯士
2011外交獎學金
Selected Experience 2011美國華府智庫實習
2012-13中華民國國際法學會、學生國際法研究會  電子報編輯
Letter of Recommendation 美利堅大學教授 (15)
政大國際事務學院副教授 (15)
台大政研所助理教授 (12)
中研院助研究員(3)
Scholarships 頂尖大學策略聯盟

 

 

準備申請的這一年,從身邊的老師、學長姐,和網路資源得到許多幫助,因此很榮幸也能分享一些心得。事實上,每個人的申請都是獨特(而且通常十分煎熬)的過程,也存在許多難以預料的變化。拿自己來說,申請的15間研究所當中,最後會上UVa也相當意外。希望有興趣申請的讀者,能多方參考不同的方式和策略,增加自己的信心。

 

由於不想讓篇幅太長,以下簡單就 (1) 標準化測驗與獎學金、(2) 確定申請方向與找學校、(3)申請過程和結果的感想,來分享心得。

 

1. 標準化測驗與獎學金(TOEFL、GRE,頂大策略聯盟)

 

GRE和TOEFL是申請美國研究所的門檻(也就是,高分不見得錄取,但分數不到標準很可能在一開始就被刷掉)。前者分成語文(Verbal)、計量(Quantitative)和分析寫作(AWA),目前制度滿分分別是170、170、6.0;TOEFL則是聽說讀寫各30,滿分120。大部份政治系博班,TOEFL都要求要100以上,GRE則因校而異,但V和Q如果都有 90% 以上,AWA 3.5甚至是4以上,會安全許多。

 

如何準備這兩項考試,取決於個人程度和時間規劃。去年我還在研究所念書當助理,閒暇時間不多,所以用短期密集的方式(二月開始準備,五月考試)。由於當時已經寫過一篇心得,這裡就只提幾點:字彙基本能力一定要夠(是不是念紅寶書,在我的經驗倒不是絕對)、作文題庫都在ETS網站上,可以多計時練習。Verbal臨場心態要穩,一開始答得越好後面題目就會越難,到時只要穩住陣腳,少一點失誤,一定可以有令人滿意的分數。最後,如果分數真的不滿意,經濟負擔範圍內可以多考幾次(考GRE雖所費不貲,比起接著學校的Application fee和發送成績的手續費,其實還是小巫見大巫)。考前也請確定護照沒過期,並先找好五間研究所的Institutional Code,考試當天填寫就能免費寄發,省下一大筆錢。

 

相對於GRE需要埋頭背單字、做練習題,思考應答策略,TOEFL內容比較活,類似美國大學生活(校園對話、讀不同領域的文章或聽教授講課的考題很多)。考完GRE的隔月,我就接著考TOEFL。但因為六月是研究所的期末轟炸期,其實拿不出什麼時間準備,所幸GRE原本就比TOEFL難,碩班每週都要讀英文文獻,加上寫Statement又要看不少期刊專書,這些和TOEFL都相輔相成。如果對考試方式不熟,準備時間又有限,很建議先考一次完整的模擬考,體驗一下連續四小時坐在電腦前的感覺(這點GRE也適用),也先知道自己的弱項。

 

考完兩個測驗後,我暑假也開始找獎學金。因為當時要休學入伍,就不考慮較耗時耗力的教育部公費考試。因為碩班還沒畢業,也沒有申請Fulbright的資格。這兩項都是很有幫助的獎學金,讀者可以參考相關心得(Michigan State的方方學長)。最後,我只有申請頂尖大學策略聯盟的攻讀博士獎學金。雖然頂大聯盟僅限申請Harvard、MIT、UChicago、Berkeley,和倫敦帝國學院,還是相當鼓勵大家試試看。簡章通常七月底公布,八月底截止,因為要求文件和博班類似,也可以藉著準備獎學金的機會,把申請博班的資料備齊(此外聯盟也會不定期舉辦說明會、公布學者來訪訊息,可以常到網站看看)。申請時,首先要得到各校的推薦資格後,再接受一次審查,並得到國內的推薦資格。今年我頂大的美國四校都有拿到國內推薦,因此在申請學校時,可以註明自己有這項資金來源,不過也很可惜最後四所都遭到拒絕。

 

2. 確定申請方向與找學校

 

申請博班大概只有準備考試和申請獎學金,可以像上面一般列出確切的步驟和重點。至於要讀博士班做什麼、念哪一個子領域、申請哪些學校,都是非常多元的。在進入純粹讓大家參考的個人經驗前,我只有一個重點想要強調:要先充分了解美國學界的現況。

 

這段時間,無論與是剛回國不久的教授、University of Virginia (UVa) 博班學長,或是申請上頂尖政治系博班的同學討論,聽到的想法,都是美國的國際關係研究,和台灣現在所做的東西已經有極大的差異:也就是說,台灣所關注的研究問題,可能在美國學界已經討論完了、或是已經失去興趣了,而美國現在較熱門的研究問題和新領域,我們可能都一知半解。許多人解釋,這樣的差異是因為台灣的研究落後了美國快二十年。無論是否同意這個觀點,如果要申請美國學校,建議可以多翻翻美國政治科學和國關領域的頂尖期刊,稍微更新一下自己對這個領域的理解。除了知道一下最近的趨勢,也能夠激發自己的研究靈感。

 

要申請就一定要搭美國研究趨勢的順風車嗎?雖然這個問題應該問已經在博班的學長姐比較準確,我去年的想法是適度即可,但也要知道擔負的風險。一方面,決定獻出自己好幾年的時光念博士,已經是比可觀的投資,也需要足夠的熱情支持。如果自己已經有喜歡或擅長的領域,卻選擇最主流、熱門的領域來申請和研究,也有可能讓自己更不快樂或甚至念不完學位。但是,假設自己想做的研究相關學者很少,或是未來找工作上會有所挑戰,先想清楚以後再申請也是一件好事。

 

舉去年的例子,我原本是想研究美國如何在歐洲與東亞管理錯綜的同盟關係,但和一些師長聊過,才後知後覺發現「政策研究」和「社會科學研究」根本上的差異。經過一段時間思考,我把問題發展到國際政治中的安全社群在不同區域的發展,並回去看過去十年的期刊文章、專書、和辯論的脈絡(以及那些參與的學者,是任教於哪些學校)。找資料時,其實發現這個議題在美國已經降溫許多,為我寫推薦信的教授當中有人認為這題目很安全,也有人問這算不算比較外交政策或interdisciplinary的題目(之後和一位美國教授視訊時,他也認為這是interdisciplinary的題目)。雖然研究後,發現這個題目並非主流,但因為自己有興趣、許多學校也都有能配合的老師、問題意識又和以前交換學生的經驗相關,就決定還是以這個方向來申請。

 

小結一下,無論想做什麼研究,如果對美國學術環境還不熟悉,讀讀期刊文章與專書,瞭解一下有哪些學校和教授在做相關的研究,對當下申請或未來的研究都會有許多幫助。在找學校和確定方向時,也可以把資料準備好,多和朋友、學長姐和老師約時間討論,多逛逛國關中心中研院政治所的網站有沒有專題演講,會有許多意想不到的收穫。閱讀時,我通常會仔細看謝辭和追蹤大部分的註腳,這樣通常很快就能歸納出一個研究社群。

 

3. 申請結果和過程的感想

 

我個人最深刻的經驗,就是申請博班的結果確實難以預測。去年七月,我就大致敲定預計申請的學校清單,每所也都有3到5位研究方向契合的教授,並挑了13位教授做聯絡,簡單自我介紹,提到對他們研究的興趣,自己的研究方向和專長,並附上C.V.。其中,不但有10位教授回信, Berkeley 3位我聯絡的教授都在一天內就有消息,而且回應相當正面。此外,我也很幸運有機會和American University的一位教授談了半小時的Skype,另一所學校的教授收到信,也轉寄給系上的Director of Graduate Studies和一位研究中國的教授。然而,上述的學校都很快就寄給我拒絕信。另一方面,錄取我的University of Virginia,當時我一封信都沒有寄。而且UVa的網站明確寫著: Writing Sample是他們評估學生最重要的項目,但我自認為這次申請最弱的,就是期末報告充當的Writing Sample…。總之,結果往往會出乎意料,如果能多申請一點,也建議多丟幾間學校。

 

聯絡教授這一點值得多著墨:如果有參加申請頂大策略聯盟說明會,會發現他們鼓勵學生多聯絡教授。但這種方式相當看運氣,結果也因人而異。除了我的上述經驗,身邊也有人寄了超過一百封信,得到大約一半的回覆;也有人寄超過三十封,最後只有一封回信,但最後他們的成績都更亮眼。在考慮聯絡這個選項時,除了要確保每封信的品質,也要考量到寫信其實相當耗時。希望藉由呈現我知道的各種情況,讓未來申請的人有更多資訊決定如何投資時間(補充:我聯絡教授是在七月底和十一底感恩節前這兩個時段,也讓大家參考)。另一種方式,是在對一間學校有疑問時,去聯絡就讀那間學校的博士生。這麼做不會直接影響請的結果,但能讓你掌握一些網站看不到的學校資訊。

 

回顧這一次申請,雖然最後幸運錄取UVa,也有許多部分還能加強。首先,以學士學歷直接申請博班,難度還是偏高。如果這次沒有上,應該會回到所上把相關的課業和論文寫完,再用碩士學歷試一次。另外,我的Writing Sample和研究方向並沒有關連,也沒有任何的Publication。如果是時間比較充分的讀者,個人很推薦一位同學投稿美國MPSA的方式,對申請學校和瞭解美國學術界生態都有幫助。今年陸續收到拒絕信後,我有寫信給三間學校,詢問沒有被錄取的原因。其中Ohio State 說我的「Fit」不夠,也就是研究方向和系上不夠契合,Berkeley則說我的Statement和Writing Sample是申請的弱點(第三間學校則表示他們無法針對個別的Decision作評論)。如果有人對我的Statement有興趣,可以私下聯繫,我撰寫的方式是個人背景三分之一、研究的問題三分之一,最後三分之一才針對不同的學校,寫出為什麼想要申請、有興趣與哪些老師共事,以及未來的學術規劃。後來才聽說,也有人做到把十幾間學校的Statement一間間特別撰寫,在時間允許的情況下,我想這是最理想的方式。

 

決定讀博士班,對每個人來說,都是獨特的心路歷程。過去一年為了準備申請,忙得昏天黑地,但也因此有機會更理解自己喜歡的領域,聽不同的老師和學長姐分享對自己研究的看法。雖然連校園都還沒有踏入,實質上能分享的內容相當有限,希望以上的經驗能對要申請的大家有所助益。

 

4. 附件:政治系博班申請工具箱

 

●   美國政治所博班。申請作戰中心 (https://www.facebook.com/PS.PhD.TWtoUS)

●  2014年申請美國政治博班講座簡報 (https://www.facebook.com/PS.PhD.TWtoUS/posts/502144949885327)

●   The Grad Cafe錄取結果查詢系統 (http://thegradcafe.com/survey/index.php?q=political+science)

●   The Grad Cafe 政治系論壇 (http://forum.thegradcafe.com/forum/36-political-science/)
有時間真的可以一篇篇看,沒時間的話,Faculty Perspectives和每年的 Profiles and Results, SOPs, and Advice這兩個討論串都有很多人分享經驗,可以多利用!

●   Duck of Minerva – Living Academic (http://www.whiteoliphaunt.com/duckofminerva/academia-and-graduate-school),此外如Dan Drezner 部落格的 「So you want to get into a Ph.D. in political science」也是經典。

●   Fabio Rojas, Grad Skool Rulz: Everything You Need to Know about Academia from Admissions to Tenure
(https://www.smashwords.com/books/view/93455)

 

 

 

 

 

 

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